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SEE IT NOW (1952: l'era atomica compie 10 anni)

Luogo:
Data: 15/09/1952
Canale: Filmati Storici
Autori: Edward R. Murrow

Il giornalista americano Edward R. Murrow nel 1952, a dieci anni dalla costruzione della prima pila atomica, celebrò, con una puntata del suo programma 'See it now', questa scoperta realizzata dal premio Nobel Enrico Fermi e da un ristretto numero di scienziati. Il testo del filmato è disponibile sia in inglese che in italiano.

Questo documentaro proviene dal Fondo Filmati Storici dell'ENEA, recentemente ceduto alla FONDAZIONE CENTRO SPERIMENTALE DI CINEMATOGRAFIA ARCHIVIO NAZIONALE DEL CINEMA DI IMPRESA DI IVREA.

SEE IT NOW (english)
(By Edward R. Murrow – CBS Control Room – Studio 41)


Edward R. Murrow in “See it now” a document for television based on the week’s news and told through the actual voices and faces that made the news.
Now speaking to you from the actual control room of studio 41, is the editor of “see it now” Edward R. Murrow.

GOOD EVENING WE ARE 10 YEARS LATE WITH THE STORY BUT THIS WEEK OUR CAMERAS WERE PERMITTED TO VISIT WHAT MIGHT BE CALLED THE BIRTHPLACE OF THE ATOMIC AGE.

IT WAS A MOST UNUSUAL CRADLE.
THE EVENT OCCURRED ON DECEMBER 2ND 1942 AND CRADLE WAS UNDER THE STADIUM AT FOOTBALL FIELD. THE REST OF OUR LIVES WILL BE SPENT UNDER THE COMBINED THREAT AND PROMISE OF NUCLEAR ENERGY. OUR NATION WAS THE FIRST TO GET THE ATOMIC BOMB BUT IT WAS NOT AN ALL AMERICAN PRODUCTION. AS WE SHALL SHORTLY SEE. THIS IS STAGG FIELD, ELLIS AVENUE OF CHICAGO’S SOUTH SIDE.
ALTHOUGH THAT PARAPET LOOKS MORE IS IF THE CATAPULT OR THE CROSS BOW WAS INVENTED HERE IT WAS HERE THAT THE ATOMIC AGE TIPTOED IN ON DECEMBER 2, 1942.
TEN YEARS AGO TODAY, TO THE CASUAL OBSERVER IT WAS AN ABANDONED RELIC EXCEPT FOR A FACULTY SQUASH COURT BELOW THE STAND.
THIS IS WHERE THE UNIVERSITY OF CHICAGO WON BIG TEN FOOTBALL CHAMPIONSHIPS BEFORE THEY GAVE UP THE BIG TIME.
WE ENTERED BY WAY OF THE SAME ELEVATOR THAT USED TO CARRY THE URANIUM AND GRAPHITE DOWN TO THE FIRST PILE.
SOME OF THE BALCONIES ARE NOW GONE BUT IN SO FAR IT WAS POSSIBLE WE ASKED ALL OF THE ORIGINAL TEAM THAT COULD BE ASSEMBLED TO STAND WHERE THEY STOOD TEN YEARS AGO.
AT THE TIME OF THE ORIGINAL EXPERIMENT, HERBERT ANDERSON WAS 28, HE IS NOW ONE OF THE TOP PHYSICISTS IN THE COUNTRY.
NEXT, WALTER ZINN, HEAD OF THE ARGONNE NATIONAL LABORATORY.
SAMUEL K. ALLISON, ONE OF THE KEY MEN HERE TEN YEARS AGO, LATER HELPED ON THE EXPERIMENT AT ALAMOGORDO.
LEO SZILARD WHO HELPED GET FRANKLIN D. ROOSVELT INTEREST IN THE BOMB.
LIONA MARSHALL, THE ONLY WOMAN ON THE PROJECT.
ENRICO FERMI NOBEL PRIZE WINNER. HIS WAS THE ORIGINAL DISCOVERY.
ARTHUR COMPTON ANOTHER NOBEL PRIZE WINNER.

My name is Herbert Anderson, I came from Columbia University in New York City to build this pile. I was here on December 2nd to see how the pile worked. A pile, which was constructed in this space behind me, was literally a pile of graphite bricks and uranium.
As a matter of fact we have here a number of the bricks, which we used on the construction of that pile and I thought you might like to see one or two of them.
Here ‘s one of those graphite bricks.
We piled these up here, some of these graphite bricks had holes drilled in them in which we put the uranium cylinders and then other bricks were placed and stacked one on top of the other until we reached the structure way up to the ceiling.
It was really a long enormous pile of graphite and uranium cylinders and covered the whole area, which is marked cut by this white line.
We have a sketch here showing how the pile worked when it was finished.
Here are the graphite bricks, which were piled up on this large chain reacting structure.
These are the cadmium control rods, which were used to hold the chain reaction in check till we were ready to try it. This Structure is an elevator in which the graphite was lifted into position and then transferred to the level at which the graphite bricks were to be stacked.

I am Arthur Compton. I was, I suppose the organizer of this project.
It was my task to find a place for the scientists who knew what could be done with an atomic reaction and find a place for them to do their job.
We found the place in the laboratory in which we are standing here at the University of Chicago. That was the beginning. From that time on we had the atomic programme going. We went to see some of the people that you will be seeing here today: Enrico Fermi, Wigner, Ernest Marks and many others - Harold Urey - as a result of many discussions of this kind, we came to …, we formed the report.
Turned it into Vannevar Bush, at the office of scientific research and development, the report said “Yes you can probably make an atomic bomb and it’ll be terribly destructive, so destructive that the people who’ll get it, first may very probably win a victory as a result of it”
We are in a race with Germany.
The results in terms of years: 3 years and a half, 3 or 4 years. In terms of dollars, something of the order of a billion. That’s what it was going to cost. It happened that a report of a similar type had come in from the British at about the same time.
Vannevar Bush took the reports to the President and the President came back: You must go ahead. We can’t afford to run the chance that the German’s will get there first for it might mean that they could snatch victory out of defeat.
We just can’t afford to let them go – hmm – to let them go and not press this task ourselves and so, on December 6th, the day before Pearl Harbour, a group of us were bought together at Washington and given our assignments, Harold Urey, Ernest Lawrence, Eger Murphree.
They were assigned the task of separating the uranium isotopes. They turned to me and said: “will you see how you can make an atomic bomb after you have the uranium isotopes separated?”
On December 2nd of 1942 the reviewing committee got up under the auspices of the army, came here as the last stage of its investigation to make one more look there in my office over here across the campus and in that office they asked: “where is Fermi, Fermi you know the great Italian physicist who had done so much in connection with neutrons”.
I told them: “Fermi asked to be excused today, he’s busy over in the laboratory with an experimen”t and so I started to answer their questions.
We’d been at  it for half a day and the telephone rang they’re ready to try the crucial experiment.
I knew what they meant.
We picked the youngest man of that reviewing committee: Crawford Greenwalt, now the President of Department but then a young research man who had been heading some of departments important research developments.
He and I came across the campus we came into the room in which we are now sitting on the balcony over there and we saw the pile of graphite and uranium blocks piled here where I’m sitting now. They had tried some preliminary experiments. Now they were set to try the final one.
I recall Fermi’s instructions to Walter Zinn, “Pull out the control rod another foot”.
On the basis of the early experiments we knew that now was the show down if we were going to have a chain reaction if would come at this time and you could hear the counts detector that recorded the radiation beginning to click and they clicked faster and faster until they became a rattle and then you could begin to see the spot on the galvanometer move across the scale and as, it  moved faster and faster it got to the middle of the scale.  
Fermi said “throw in the control rods”. The control rods went in and the spot of light moved back toward zero.
That was the evidence that a chain reaction the release of atomic energy had been affected, controlled and brought back again to zero.
A little cheer went up. I remember the grin on Fermi’s face as he said “Well boys, that’s that”
Somebody pulled out a bottle of Italian wine and everyone was pleased.
But most of all I remember the expression on the faces of some of these men.
There was Enrico’s face, Fermi’s face that is, cool and collected. And there was Leo Szilard, he was troubled about the international repercussions for all that of me.
And then there was Barney Russel; It was he who had called me on the phone and invited me to come on over here. Barney had told them apart of more than a year before indicating the possibility of the atomic reaction but he said “please take me off of this. I don’t want to have anything to do with something that’s so destructive, so I put him on radar but after Pearl Harbour he had come along to me and said “I want to get back and do my part on that atomic task. But best of all I remember the face of Crawford Greenwalt. His face was aglow, he had see a miracle no less than a miracle that was opening the dawn of a new era and we walked back across the campus to that reviewing committee, Crawford was telling me what he was thinking of, new sources of power to turn the wheels of industry, new methods for use in science, new possibilities as yet undreamed of.
From there on the story is well known its a matter of history, now as I come back to this dream It’s a good many years since I was in here last. I see here on the floor marked up where that 30 foot pile of black blocks of graphite and uranium, well it brings back a certain nostalgia.
Next, Enrico Fermi had he not fled from Mussolini’s fascism the enemy might have had the bomb ahead of us.
 
My name is Enrico Fermi, I was born in Rome.
On December 2nd 1942, I was directing the show, which means that I could not have done a thing without the help of the rest of the boys and girls.
On that particular day we all assembled on a balcony that looked somehow like the one I’m on now in spite of some similarity between the working of the pile and the working of an atomic bomb there are few instruments or experiments in physics that move so slowly as did the reaction in that particular machine. This of course was desirable and planned we did not want to have an explosion or even the remote possibility of an explosion.
Actually the reaction went on so slowly that people sat and watched the instrument rise.
Barely perceptively and only by some amount of calculation could we at the end say that the self-sustaining chain reaction had been achieved.
Now there were some precautions being taken there was a control rod named “zip” that was manipulated by Walter Zinn, that would just be drawn by gravity into the structure if that had been necessary and after some hours of approaching very carefully the reacting point we passed the reacting point very barely and the reaction began to increase and to increase faster and faster and if we had allowed it to go on right through the night.
Eventually it would have reached an extremely high intensity but of course after some reasonable time we dumped in again the control rods and the intensity suddenly went down.

I’m Liona Marshall of the University of Chicago.
During the time when the pile was being built we followed the increasing radioactivity with counters and from these measurements made an estimate of the expected rise of the activity of the pile at start up.

I’m Leo Szilard. I’m was born in Hungary 55 years ago. In 1939 together with Enrico Fermi I dreamed up a chain reacting system composed of graphite and uranium.
On December 2nd 1942 I was here to see it work. On that day my only function was to say: “I told you so”
I remember when the night was over and everybody has left, except Fermi, I shook hands with Fermi and said “I believe this will go down as a black day in the history of mankind.

My name is Samuel Allison. I was born in Chicago right about half mile from this spot.
What did I do on the project? Well at various times I did various things at one time I piled  graphite, another time I was in charge of some chemists, and then again I was in charge of some fish expert who were trying to find out if we were going damage the salmon in the Columbia river. It’s too bad Al Graves isn’t here.
He couldn’t get here from Los Alamos. If he were here, he ought to be up there on a platform showing what he did when the chain reaction was started.
Up there, that was a jar of cadmium solution and that jar was up there at the time the chain reaction was started on December 2nd 1942.   
Now cadmium is just poison to the chain reaction.
It puts out the chain reaction like water puts out fire and we thought that if everything else failed we could have somebody up there with some cadmium in solution could be sprayed over the structure and stop the reaction .
We are often glad that we didn’t have to do this because it would have ruined the graphite and the structure for all future use.

I am Walter Zinn. I was here on December 2nd 1942 when the chain reaction first operated.
My job at that time was to coordinate various groups who were putting together the uranium and graphite which made up the pile.

My name’s Tom Burrows. I also worked on controls at the time of the experiment I was 22.
I still at the Argonne Laboratory:

AFTER THE EXPERIMENT SUCCEEDED A TOAST WAS DRUNK.
THE SCIENTISTS WENT UP TO THE STREET LEVEL. MOST OF THEM NEVER RETURNED TO THAT ROOM UNTIL THIS WEEK.
THEY CARRIED THEIR SECRET WITH THEM BUT IT WAS NECESSARY TO INFORM DR CONANT AT HARVARD WHO WOULD RELAY THE NEWS TO WASHINGTON.  DR COMPTON DID IT IN A MOST GUARDED TELEPHONE CALL. DR COMPTON SAID THAT HE WAS NO ACTOR BUT HE AGREED TO REPEAT IT FOR US AS A TRIBUTE TO FERMI.

“Hello Dr Conant, Dr Conant? hello Jim this is Arthur I thought you would want to know that the Italian navigator has just arrived in the new world ..  yes, yes, the natives were friendly yes they all landed safe and happy, You want to know the next news we will get that to you as soon as we can. That’s all today”.

ARTHUR COMPTON IS NOW PRESIDENT OF WASHINGTON UNIVERSITY IS ST LOUIS. THAT WAS HIS PRIVATE WAY OF STATING WHAT A BRONZE PLAQUE NOW TELLS ON THE EXTERIOR OF STAGG FIELD “ON DECEMBER 2ND  1942 MAN ACHIEVED HERE THE FISRST SELF SUSTAINING CHAIN REACTION AND THE REBY INITIATED THE CONTROLLED RELEASE OF NUCLEAR ENERGY”

FERMI AND SZILARD WERE ONLY TWO OF MANY FOREIGNERS WHO CONTRIBUTED TO THIS PROJECT. AMERICAN SCIENCE IS NOT OMNISCIENT NOR IS IT SELF-SUFFICIENT. POWER IS NEVER ABSOLUTE IT DEPENDS UPON PROGRESS AND TRADITIONALLY AMERICAN SCIENTISTS HAVE WELCOMED THE INITIATIVE AND BRAINS THE EXPERIENCE OF THEIR FOREIGN COLLEAGUES
TODAY UNDER WHAT IS CALLED THE MC CARTHY IMMIGRATION ACT IT IS QUITE POSSIBLE THAT NEITHER FERMI OR SZILARD WOULD BE ABLE TO ENTER THIS COUNTRY. SCORES OF SCIENTISTS HAVE BEEN REFUSED PERMISSION TO COME HERE, SCORES ON NON-COMMUNIST SCIENTISTS. THIS IS NOT IN THE AMERICAN TRADITION. THERE IS A LITTLE KNOWN QUOTATION FROM A MAN NAMED ADOLF HITLER WHO ONCE SAID: “THAT THE GREAT STRENGTH OF A TOTALITARIAN STATE IS THAT IT WILL FORCE THOSE WHO FEAR IT TO IMITATE IT”.
(GOOD NIGHT AND GOOD LUCK)

 

 

SEE IT NOW (italiano)
(Realizzato da Edward R. Murrow – CBS Control Room – Studio 41)

Un documentario per la televisione basato sulle notizie dell’ultima settimana e raccontato dai protagonisti.
Dalla regia dello Studio 41, il direttore di “See it now”: Edward R. Murrow.

BUONA SERA.
E’ UNA STORIA VECCHIA DI DIECI ANNI, MA SOLO QUESTA SETTIMANA CI È STATO PERMESSO DI VISITARE IL LUOGO DI NASCITA DELL’ERA ATOMICA.
FU UNA CULLA PIUTTOSTO INSOLITA.
L’EVENTO EBBE LUOGO IL 2 DICEMBRE 1942, SOTTO UN CAMPO DI CALCIO.
IL NOSTRO FUTURO SARÀ CONDIZIONATO DAI TIMORI E DALLE PROMESSE DELL’ENERGIA NUCLEARE.
LA NOSTRA NAZIONE FU LA PRIMA A PRODURRE LA BOMBA ATOMICA, MA NON FU UN’INVENZIONE TUTTA AMERICANA.
QUESTO È LO “STAGG FIELD”, IN ELLIS AVENUE NEL SOUTH SIDE DI CHICAGO.
SEMBRA IL LUOGO DOVE È STATA INVENTATA LA CATAPULTA O L’ARCO, INVECE FU PROPRIO QUI CHE L’ERA ATOMICA EBBE INIZIO, IL 2 DICEMBRE 1942.
DIECI ANNI FA, A UN OSSERVATORE CASUALE, QUESTO POSTO SEMBRAVA ABBANDONATO ECCETTO CHE PER UN CAMPO DA GIOCO.
DOVE LA SQUADRA DELL’UNIVERSITÀ AI BEI TEMPI, AVEVA VINTO DIECI CAMPIONATI.
NOI SIAMO ENTRATI CON LO STESSO ASCENSORE CHE TRASPORTAVA L’URANIO E LA GRAFITE.
LE ATTREZZATURE NON CI SONO PIÙ MA, PER QUANTO POSSIBILE, ABBIAMO CHIESTO AI MEMBRI DEL TEAM ORIGINALE DI STARE DOVE STAVANO DIECI ANNI FA.
ORA È UNO DEI MIGLIORI FISICI DEL PAESE, ALLORA HERBERT ANDERSON AVEVA 28 ANNI.
WALTER ZINN DIRETTORE DEL LABORATORIO DI ARGONNE.
SAMUEL K. ALLISON, UNO DEGLI UOMINI CHIAVE DIECI ANNI FA.
TUTTI POI CONTRIBUIRONO ALL’ESPERIMENTO DI ALAMOGORDO.
LEO SZILARD, CHE OTTENNE L’INTERESSAMENTO DEL PRESIDENTE ROOSVELT,
LIONA MARSHALL, UNICA DONNA NEL PROGETTO.
IL “NOBEL” ENRICO FERMI, FU SUA LA SCOPERTA ORIGINALE.
ARTHUR COMPTON, UN ALTRO VINCITORE DEL NOBEL.

Il mio nome è Herbert Anderson, Venni dall’Università di Columbia, in New York City, per costruire la pila atomica.
Ero qui il 2 Dicembre quando la “pila” entrò in funzione. La pila era stata costruita in questo spazio. Era fatta di mattoni di grafite e di uranio.
Quelli sono i mattoni che furono impiegati nella costruzione. Ecco uno dei mattoni di grafite. Li abbiamo messi uno sopra l’altro, in alcuni furono fatti dei fori nei quali infilammo dei cilindri di uranio.
Poi altri mattoni furono posti sopra e la struttura arrivò fino al soffitto. Era veramente una pila enorme. Copriva l’intera area che è segnata da questa linea.
Qui ci sono i mattoni di grafite che furono impilati in questa grande struttura. Queste sono le barre di controllo che furono usate per mantenere stabile la reazione a catena.
Questa struttura è un montacarichi con cui i mattoni di grafite furono sollevati, per essere poi trasferiti al livello di posizionamento.

Io sono Arthur Compton, ero l’organizzatore di questo progetto. Fu mio compito trovare un ruolo agli scienziati che sapevano cosa si poteva fare con una reazione atomica e trovare un posto dove potessero eseguire il loro lavoro.
Trovammo il luogo nel laboratorio dove siamo adesso, all’Università di Chicago.
Così ebbe inizio il programma atomico.
Andammo a trovare le persone che vedete qui oggi.
Enrico Fermi, Wigner, Ernst Marks e molti altri.
Alla fine degli incontri, presentammo un rapporto a Vannevar Bush, responsabile dell’Ufficio Ricerca e Sviluppo.
Il rapporto diceva: Sì, si può fabbricare una bomba atomica e sarà terribilmente distruttiva. Così distruttiva che il popolo che l’avrà per primo probabilmente vincerà la guerra.
Eravamo in gara con la Germania. I risultati in termini di tempo: 3 o 4 anni. In termini di dollari, qualcosa nell’ordine di un miliardo.
Accadde che, nello stesso periodo un rapporto simile fu presentato dall’Inghilterra.
Bush portò il rapporto al Presidente.
Il Presidente rispose: “dovete andare avanti”.
Così il 6 dicembre 1941, il giorno prima di Pearl Harbour, un gruppo di noi fu convocato a Washington.
Ad Harold Hurey, Ernest Lawrence, Eger Murphree fu assegnata la separazione isotopica.
Loro mi dissero: “Dopo che gli isotopi sono stati separati, puoi costruire una bomba atomica?”
Il 2 Dicembre 1942 una Commissione militare di controllo venne qui per vedere a che punto stavano le cose. Nel mio ufficio, dall’altra parte del Campus chiesero: “Dov’è Fermi? Fermi, il famoso italiano che ha molto lavorato sui neutroni”
Risposi che era occupato, che stava conducendo un esperimento.
Li tenni a chiacchierare per una mezza giornata, finché mi telefonarono che tutto era pronto per l’esperimento chiave.
Sapevo cosa significava.
Scelsi il Membro più giovane della Commissione: Crawford Greenwalt, l’attuale Capo del Dipartimento. All’epoca dirigeva alcune importanti sezioni di ricerca. Attraversammo il Campus e venimmo nella stanza dove siamo ora.
Uscimmo sulla balconata e vedemmo la “pila”. Una catasta i mattoni di grafite e uranio, proprio qui dove siedo ora.
Avevano già condotto gli esperimenti preliminari, ed erano pronti per quello finale.
Ricordo le istruzioni di Fermi a Walter Zinn: “Fuori la barra di controllo di un altro piede”.
Sapevamo che quello era il momento della verità.
Se una reazione a catena doveva verificarsi, quello era il momento.
Sentivamo i rivelatori che registravano le radiazioni, vibrare sempre più forte, sempre più forte. Poi l’indicatore del galvanometro cominciò a muoversi sempre più velocemente, oltre la metò della scala.
Fermi disse: “Inserite le barre di controllo”.
L’indicatore ritornò a zero. Era la prova evidente di una reazione a catena.
Il rilascio di energia atomica era stato innescato, controllato e riportato a zero.
Ci furono grida di gioia.
La faccia di Fermi sembrava dire: “Be’ ragazzi, è tutto”.
Qualcuno tirò fuori un fiasco di vino italiano.
Osservai i volti di quegli uomini.
Quello i Fermi esprimeva compostezza.
Leo Szilard era preoccupato per le eventuali ripercussioni internazionali.
Poi c’era Barney Russel, quello che mi aveva telefonato per avvertirmi.
Più di un anno prima aveva spiegato a tutti la possibilità di una reazione atomica. Ma si era ritirato dal progetto, ritenendolo troppo distruttivo. Così lo avevo assegnato agli studi sul radar.
Dopo Pearl Harbour era tornato da me chiedendo di poter rientrare nel gruppo.
Ricordo con estrema chiarezza Crawford Greenewalt, era raggiante. Aveva assistito a un miracolo. All’inizio di una nuova era.
Ritornando verso il mio ufficio, Crawford mi disse quello che ne pensava.
Mi parlo’ di una nuova forza motrice per l’industria, di inedite metodologie scientifiche. Di nuove possibilità fino ad allora impensabili.
Quel che accadde poi fa parte della storia.
Sono passati molti anni dall’ultima volta che sono stato qui. Nel rivedere quei segni sul pavimento, dove era collocata la pila nera di grafite e uranio, alta circa 30 piedi, provo nostalgia.

ECCO FERMI. SE NON FOSSE FUGGITO DAL REGIME FASCISTA, FORSE IL NEMICO AVREBBE AVUTO LA BOMBA PRIMA DI NOI.

Mi chiamo Enrico Fermi e sono nato a Roma.
Il 2 Dicembre 1942 ero il “regista”, il che significa che non avrei potuto realizzare nulla senza l’aiuto degli altri ragazzi e ragazze.
Quel giorno particolare eravamo riuniti su una balconata, che assomiglia a questa dove siamo ora. Nonostante le analogie tra la realizzazione di una “pila” e quella di una bomba atomica, esistono pochi esperimenti in fisica che abbiano tempi di razione così lenti come quello.
Certamente la lentezza era auspicabile e pianificata, poiché non volevamo certo provocare un’esplosione o anche solo una sua remota possibilità. La reazione avvenne così lentamente che non fu possibile percepirla attraverso le minime oscillazioni degli strumenti.
Solo dopo una certa quantità di calcoli ci si rese conto che era stata realizzata una reazione a catena autosostenuta.
Avevamo preso delle precauzioni. Una barra di controllo detta “zip”, veniva manovrata da Walter Zinn: sarebbe scesa per gravità, se necessario. Dopo molte ore di cauto avvicinamento al punto critico, lo superammo di poco.
La reazione cominciò ad aumentare sempre più velocemente. Se avessimo continuato tutta la notte, avrebbe raggiunto un livello molto elevato. Dopo un ragionevole lasso di tempo inserimmo di nuovo la barra e l’intensità diminuì bruscamente.

Mi chiamo Liona Marshall, dell’Università di Chicago.
Durante la costruzione della “pila”, misurammo l’aumento della radioattività con dei contatori. Sulla base di quei risultati prevedemmo l’attività della “pila” all’innesco.
 
Mi chiamo Leo Szilard. Sono nato in Ungheria 55 anni fa.
Nel 1939 insieme ad Enrico Fermi pensammo a un sistema di reazione a catena costituito da grafite e uranio.
Il 2 Dicembre 1942 ero qui per assistere all’esperimento. Quel giorno il mio solo compito fu di dire: “Te l’avevo detto”.
Ricordo che a notte fonda, dopo che tutti erano andati via, eccetto Fermi, gli strinsi la mano e dissi: “Credo che questo sarà ricordato come un giorno nero nella storia dell’umanità”.

Mi chiamo Samuel Allison e sono nato a Chicago, a mezzo miglio da qui. Che ruolo avevo nel progetto? Beh, svolgevo diversi compiti.
Una volta costruii una “pila” di grafite; un’altra volta fui a capo di un gruppo di chimici.
Poi diressi un team di esperti per determinare se avremmo potuto danneggiare il salmone del fiume della Columbia.
Peccato che Al Graves non sia qui, non ha potuto lasciare Los Alamos. Da quella piattaforma avrebbe mostrato cosa faceva quando fu avviata la reazione. Là c’era un contenitore con una soluzione di cadmio. Era proprio là quel 2 Dicembre 1942.
Il cadmio è un veleno per la reazione a catena; sarebbe come gettare dell’acqua sul fuoco. Pensammo che se tutto fosse fallito, avremmo spruzzato la soluzione di cadmio sulla “pila” per interrompere la reazione. Siamo felici di non averlo dovuto fare. La “pila” sarebbe stata danneggiata senza rimedio.

Mi chiamo Walter Zinn. Ero qui il 2 Dicembre 1942, quando fu avviata la prima reazione a catena. Il mio compito era di coordinare i diversi gruppi che assemblavano l’uranio e la grafite.

Mi chiamo Tom Burrows, lavoravo ai controlli. Al tempo dell’esperimento avevo 22 anni. Ora lavoro al Laboratorio Argonne.
Quando l’esperimento riuscì ci fu un brindisi. Gli scienziati salirono al livello della strada e molti di loro non sono più tornati qui fino ad oggi.

PORTAVANO CON SÉ IL LORO SEGRETO. MA ERA NECESSARIO INFORMARE CONANT, PERCHÉ AVVERTISSE WASHINGTON. COMPTON FECE UNA TELEFONATA IN CODICE.

EGLI NON È UN ATTORE, MA HA RIPETUTO LA TELEFONATA PER NOI, IN ONORE DI ENRICO FERMI.

Pronto Dr. Conant, Dr. Conant? Pronto Jim, sono Arthur. Volevo comunicarti che il navigatore italiano è arrivato nel nuovo mondo. Come?... Sì, i nativi si sono dimostrati molto amichevoli. Sono tutti salvi e felici. Se vorrai conoscere ulteriori dettagli te li daremo appena vorrai. Per oggi è tutto.

ARTHUR COMPTON ORA È IL PRESIDENTE DELLA WASHINGTON UNIVERSITY IN ST. LOUIS.
QUELLE FURONO LE SUE PAROLE PER DIRE CIÒ CHE È SCRITTO SULLA PLACA DI BRONZO ALL’ESTERNO DELLO STAGG FIELD.

IL 2 DICEMBRE 1942 L’UOMO OTTENNE QUI LA PRIMA REAZIONE A CATENA AUTOSOSTENUTA DANDO INIZIO COSÌ AL RILASCIO CONTROLLATO DI ENERGIA NUCLEARE.

FERMI E SZILARD SONO STATI SOLTANTO DUE DEI TANTI STRANIERI CHE HANNO CONTRIBUITO AL PROGETTO. LA SCIENZA AMERICANA NON È ONNISCIENTE E AUTOSUFFICIENTE. IL POTERE NON È MAI ASSOLUTO, ESSO DIPENDE DAL PROGRESSO E TRADIZIONALMENTE GLI SCIENZIATI AMERICANI HANNO ACCOLTO CON PIACERE L’INVENTIVA E L’INTELLIGENZA DEI COLLEGHI STRANIERI.

OGGI CON LA LEGGE MC CARTHY NON SAREBBE POSSIBILE A FERMI E A SZILARD ESSERE ACCOLTI NEL NOSTRO PAESE. A NUMEROSI SCIENZIATI SAREBBE RIFIUTATO IL PERMESSO DI VENIRE QUI. A NUMEROSI SCIENZIATI NON COMUNISTI. QUESTO NON È NELLA TRADIZIONE AMERICANA. C’È UNA FRASE POCO CONOSCIUTA DI ADOLF HITLER CHE UNA VOLTA DISSE: “LA GRANDE FORZA DI UNO STATO TOTALITARIO È CHE COSTRINGE COLORO CHE LO TEMONO A IMITARLO”.

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